Boeing lance avec succès le vaisseau spatial Starliner en vol d’essai

Près de deux ans et demi après que son premier lancement n’ait pas été planifié, le nouveau vaisseau spatial de passagers CST-100 Starliner de Boeing a été lancé avec succès dans l’espace cet après-midi, atteignant l’orbite parfaite pour rencontrer la Station spatiale internationale. Demain soir. Le lancement réussi marque le lancement d’un vol d’essai important pour le Starliner, qui jouera dans l’espace la semaine prochaine, ce qui aidera un jour à prouver s’il est capable de transporter des humains dans l’espace.

Le Starliner est un vaisseau spatial privé développé par Boeing en collaboration avec la NASA, principalement pour transporter les astronautes de l’agence vers et hors de l’orbite terrestre basse vers la Station spatiale internationale. La capsule est l’un des deux véhicules financés par la NASA en collaboration avec le Crew Dragon de SpaceX pour transférer le transport spatial du gouvernement aux entreprises commerciales. Mais avant que les astronautes de la NASA ne montent sur le Starliner, les astronautes veulent prouver que la capsule Boeing peut effectuer toutes les tâches d’un vol spatial normal sans équipage.

L’avion d’aujourd’hui est conçu pour cela, mais Il y a une route cahoteuse pour arriver à cet endroit. En fait, ce travail a été répété. Boeing a de nouveau essayé le même avion Starliner sans équipage en décembre 2019, mais cette tâche – appelée OFT – a rencontré une série de failles logicielles. La capsule n’est pas arrivée à la Station spatiale internationale et Boeing a dû ramener le Starliner à la maison à l’avance, faute de prouver sa capacité à quai avec l’ISS. Boeing a accepté de refaire le vol vers la NASA et était sur le point de relancer l’été dernier. Mais quelques heures avant le départ du vol, Boeing a arrêté l’avion après avoir découvert que certaines des soupapes d’entraînement ne fonctionnaient pas correctement. Pour résoudre ce problème, l’entreprise a dû ramener Starliner dans l’usine.

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Maintenant, Starliner est enfin en orbite là où il devrait être. « Nous avons une bonne flamme d’insertion orbitale », a déclaré Josh Barrett, porte-parole de Boeing, lors du lancement. « Starliner est sur une orbite circulaire stable en route vers la Station spatiale internationale. »

Mais il reste encore beaucoup à prouver avant cela. Ensuite, il devrait montrer qu’il peut se connecter automatiquement à la Station spatiale internationale, en la guidant vers le port d’amarrage ouvert à l’aide de ses capteurs internes. Après cela, déballez-le et rentrez chez vous et revenez en toute sécurité sur Terre. Ainsi, alors que Starliner connaît aujourd’hui le succès, le travail ne fait que commencer.

Cependant, Boeing a montré qu’il avait surmonté les problèmes auxquels il était confronté en 2019. Le plus grand moment de morsure des ongles aurait pu se produire aujourd’hui, environ 31 minutes après le lancement, lorsque Starliner a brûlé un ensemble de propulseurs embarqués pour s’engager dans son orbite finale. La fusée Atlas V, propulsée par la United Launch Alliance, lance le Starliner dans l’espace, mais ne fonctionne pas lorsqu’elle se détache du propulseur. Les quatre propulseurs du Starliner doivent brûler pendant moins d’une minute pour placer la capsule sur la bonne orbite. Pendant le vol de 2019, un problème logiciel a fait croire à Starliner que c’était le mauvais moment de la journée, ce qui a amené la capsule à mal tirer sur ses propulseurs. En conséquence, Starliner a dépensé trop d’élan et n’est pas entré dans l’orbite exacte requise pour atteindre l’ISS.

Aujourd’hui, le tir de Thruster était bon au début, et Starliner est en orbite avec son objectif. Cependant, après le vol, Boeing a révélé que les deux propulseurs avaient en fait échoué lors de l’insertion en orbite, se fermant plus tôt que prévu. Après une seconde, le premier a été arrêté et le système de commande de vol a été déplacé vers un deuxième propulseur à proximité. Cependant, cela s’est également arrêté peu de temps après 25 secondes et le système a dû s’adapter à un troisième lecteur, qui a fonctionné comme prévu. Dans l’ensemble, cela n’a pas affecté la capacité de Starliner à atteindre son orbite prévue. Cependant, Boeing a étudié cette question et la société et la NASA affirment que les propulseurs défectueux ne devraient pas affecter la capacité de Starliner à effectuer les tâches restantes.

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« Nous allons examiner les données et essayer de comprendre ce qui s’est passé », a déclaré Steve Stitch, chef de projet pour le Business Group de la NASA, lors d’une conférence de presse après le vol. « Alors, du point de vue des licenciements, pouvons-nous retrouver ces impulsions? » Starliner réutilisera ses propulseurs pour faire des brûlures, modifier son orbite à l’approche de la station et retirer la capsule de son orbite à son retour sur Terre. Selon Boeing, dix des 12 propulseurs nécessaires au travail de Starliner.

Boeing n’a eu aucun problème avec ses soupapes d’entraînement cette fois, ce qui a conduit la société à nettoyer sa version finale en août 2021. Avant ce vol, Boeing a remplacé les vannes et ajouté un scellant pour empêcher l’humidité. Problèmes.

Représentation artistique de Starliner parlant avec la Station spatiale internationale
Photo : Boeing

Maintenant, Starliner passera le lendemain dans l’espace, soulevant progressivement son orbite et tentant de se connecter à l’ISS à 19 h 10 HE vendredi soir. Les membres de l’équipe de la station spatiale surveilleront l’approche de la capsule. Si cela réussit, ils ouvriront la trappe pour Starliner samedi et récupéreront une partie de la cargaison qui était emballée à l’intérieur. À l’intérieur du Starliner se trouve un mannequin appelé Rosie the Rocket, ainsi que des capteurs qui aident les futurs passagers à collecter des données pour déterminer à quoi ressemblera l’avion. Après quatre ou cinq jours d’atterrissage sur l’ISS, le Starliner atterrira et rentrera chez lui, atterrissant quelque part sur Terre sur l’un des cinq sites possibles, y compris le lancement du missile White Sands au Nouveau-Mexique.

En fonction de l’avancement de la mission, la NASA et Boeing seront responsables de la préparation du Starliner pour les vols spatiaux habités et effectueront un vol d’essai avec les personnes à bord appelé le CFT pour un test en vol brut. La société a déclaré qu’elle finaliserait le premier équipage à travailler sur Starliner à la fin de l’été, la NASA ayant sélectionné une équipe d’astronautes pour participer à la mission.

Il y aura probablement un long chemin à parcourir avant que cela ne se produise. La semaine dernière, une équipe de sécurité de la NASA a noté que le processus de certification des parachutes nécessaires à l’atterrissage du Starliner avait été retardé. En outre, Boeing a récemment noté que la société avait le potentiel de reconcevoir les vannes qui lui avaient causé des problèmes l’année dernière. Si cela se produit, il faudra peut-être plus de temps à la NASA pour certifier Starliner pour le transport habité. L’équipe de sécurité a averti de ne pas se précipiter.

« Malgré toutes les indications, l’équipe est ravie qu’il ne soit pas nécessaire de se précipiter vers le CFT », a déclaré Dave West, membre du comité consultatif sur la défense spatiale de la NASA, lors de la réunion. « Notre retour constant est que le programme est prêt pour le CFT. »

L’équipe a également noté que la meilleure façon de se préparer au CFT est de bien faire fonctionner l’avion actuel. Il sera décidé la semaine prochaine si cela se produira.

Mis à jour le 19 mai, 21 h 40 HE : L’histoire a été mise à jour pour inclure des informations d’une conférence de presse post-publication décrivant le problème du propulseur pendant le vol.

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