L’ascension des dinosaures est marquée par l’adaptation au froid Dinosaures

Les chasseurs de fossiles retracent l’ascension des dinosaures jusqu’aux hivers glaciaux que les bêtes ont endurés alors qu’ils parcouraient le Grand Nord.

Des empreintes de pas d’animaux et des fossiles du nord-ouest de la Chine suggèrent que les dinosaures se sont adaptés au froid des régions polaires avant qu’une extinction massive n’ouvre la voie à leur domination à la fin de la période triasique.

Les plumes floues les ont aidés à rester au chaud, permettant aux dinosaures de faire face et d’exploiter de nouveaux territoires lorsque des conditions brutales ont anéanti de larges pans d’espèces vulnérables.

« La clé de leur domination éventuelle est très simple », a déclaré Paul Olsen, auteur principal de l’étude au Lamont-Doherty Earth Observatory de l’Université de Columbia. « Ce sont essentiellement des animaux adaptés au froid. Quand il faisait froid partout, ils étaient prêts, et les autres animaux ne l’étaient pas.

On pense que les premiers dinosaures sont apparus dans le sud tempéré il y a environ 230 millions d’années, lorsque la majeure partie de la masse terrestre de la Terre a formé un supercontinent appelé Pangée. Les dinosaures étaient initialement un groupe minoritaire, vivant principalement à haute altitude. D’autres espèces, y compris les ancêtres des crocodiles modernes, dominaient les régions tropicales et subtropicales.

Mais à la fin du Trias, il y a environ 202 millions d’années, plus des trois quarts des espèces terrestres et marines ont été anéanties lors d’un mystérieux événement d’extinction de masse associé à de vastes éruptions volcaniques qui ont plongé une grande partie du monde dans le froid et l’obscurité. Cette extinction a ouvert la voie au règne des dinosaures.

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pour écrire Avancées scientifiques, une équipe internationale de chercheurs explique comment l’extinction massive a aidé les dinosaures à dominer. Ils ont commencé par examiner les empreintes de dinosaures du bassin de Junggar au Xinjiang, en Chine. Celles-ci montrent que les dinosaures se cachaient le long des côtes aux hautes latitudes. À la fin du Trias, le bassin se trouvait bien à l’intérieur du cercle polaire arctique, à environ 71 degrés nord.

Mais les scientifiques ont trouvé de petits cailloux dans les sédiments de la plaine de la vallée, qui contenait autrefois de nombreux lacs peu profonds. Les cailloux ont été identifiés comme des « débris de glace », ce qui signifie qu’ils ont été transportés des rives du lac sur des calottes glaciaires avant de tomber lorsque la calotte glaciaire a fondu.

Ensemble, les preuves suggèrent que les dinosaures ont non seulement vécu dans la région polaire, mais ont également prospéré malgré les conditions de gel. S’adaptant au froid, les dinosaures étaient prêts à conquérir de nouveaux territoires alors que les espèces dominantes à sang froid s’éteignaient dans l’extinction massive.

Stephen Brussate, professeur de paléontologie à l’Université d’Édimbourg, qui n’a pas participé à la recherche, a déclaré que les dinosaures étaient souvent catalogués comme des animaux vivant dans les forêts tropicales. De nouvelles recherches ont montré qu’ils étaient exposés à la neige et à la glace à des latitudes plus élevées, a-t-il déclaré.

« Les dinosaures vivaient dans ces régions froides et glacées et devaient faire face à la neige et au gel et à tout ce que les humains vivant dans des environnements similaires doivent affronter aujourd’hui. Alors, comment les dinosaures ont-ils réussi à faire cela ? Leur secret était leurs plumes », a-t-il déclaré. .

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« Les plumes de ces premiers dinosaures primitifs auraient fourni un manteau duveteux pour rester au chaud dans le froid des hautes latitudes. Ces plumes semblent avoir été utiles lorsque le monde a changé soudainement et de manière inattendue, et que des volcans géants ont commencé à éclater à la fin de le Trias, laissant une grande partie du monde froid et sombre lors d’événements hivernaux volcaniques répétés.

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